Le Chaland Arles Rhône 3, un trésor national

Publié le 1 août 2017 Mis à jour le 12 juillet 2018

En découvrant les premiers fragments de bois du chaland Arles Rhône3 en 2004, les archéologues du Département des recherches en archéologie sous marine (ministère de la culture) ne se doutaient pas qu’une opération en tout point exceptionnelle allait voir le jour six ans plus tard, à l’initiative du Conseil général des Bouches du Rhône.

De nombreux bateaux, marin ou fluviaux, ont déjà été fouillés de part le monde mais rares sont ceux qui ont été renfloués ensuite afin de rejoindre les salles d’un musée. Le chaland arlésien, après avoir été dégagé, va ainsi être découpé en dix tronçons remontés un par un des eaux boueuses du fleuve, puis démonté pièce à pièce et envoyé à Grenoble par transport spécial pour y être restauré. Il faudra ensuite reconstituer ce gigantesque puzzle dans une aile du musée départemental Arles antique, spécialement construite pour ce propos, et cela avant la fin de l’année 2013.

Un trésor national

Le défi n’est pas mince car le chaland mesure plus de trente mètres de long et a été daté des années 50-60 après J.-C., sous le règne de l’empereur Néron. Il s’agissait d’un bateau affecté au commerce fluvial de proximité car sa cargaison retrouvée de 25 tonnes de pierres provenait de carrières situées quelques kilomètres en amont d’Arles.

L’état de conservation est tel que le navire possède encore son gouvernail, son mat de halage, une partie de ses poulies et de ses cordages et même la cuisine des mariniers avec leurs ustensiles, leur four et la réserve de bois pour la prochaine cuisson !

Cette embarcation sera la plus complète, pour la période romaine, jamais présentée dans un musée : elle va rejoindre dans l’imaginaire collectif les drakkars vikings de Gokstad, le Mary Rose de Portsmouth (XVIeme) ou le Vasa (XVIIeme) du musée de Stockholm. L’Etat français l’a classée « Trésor national ». 

Une découverte au milieu d'un dépotoir

C’est à travers un enchevêtrement de plusieurs centaines d’amphores et de poteries romaines qu’émergeait, sur une quinzaine de mètres, l’un des flancs de l’embarcation. Face à cette masse céramique, émoussée par deux mille ans d’un courant ininterrompu, les rejets modernes ponctuaient la recherche de découvertes surprenantes. Revolver déchargé, tôles froissées, voitures renversées ou journaux encore empilés constituèrent autant de rencontres anachroniques, dont il fallut s’affranchir pour accéder au chaland.

L'épave...Découverte dans le port romain d’Arelate, l’épave est située sur la rive droite du Rhône, près de la berge, où elle repose entre 4 et 8 m de profondeur. Les études préliminaires montrent que cette épave correspond à un bateau à fond plat - appelé chaland - de 31 m de longueur. Il est daté du milieu du Ier s. apr. J.-C., c’est-à-dire au moment de la monumentalisation de la ville d’Arles qui va voir se succéder la construction du théâtre et de l’amphithéâtre. L’épave, conservée depuis près de 2000 ans dans les sédiments du fleuve, est en parfait état de conservation avec son mobilier de bord et sa cargaison constituée de blocs de pierre calcaire.

Un travail de restauration impeccable

Cette année 2011 voit donc la dernière campagne de fouille du dépotoir recouvrant le chaland et de l’épave elle-même. Au fur et à mesure de l’avancée de la fouille, l’épave est découpée en dix tronçons, extraite du Rhône puis restaurée. Ce découpage se fait à la scie égoïne, cet outil ayant pour avantage d’entraîner un minimum de perte de matière.

Le relevage...Un berceau en forme de U a été placé au-dessus du tronçon puis les lattes qui forment la base du berceau ont été positionné sous l’épave. Une fois le tronçon découpé, le berceau sera remonté sur la plateforme percée en son centre d’une « piscine ».

Le ponton est déplacé à l’aide de treuils vers le quai où une grue prend en charge le tronçon et le met sur un chariot à roulettes. Documentés puis démontés, tout en étant régulièrement arrosés, les bois sont emmenés au laboratoire Arc-Nucléart à Grenoble chargé de la restauration de l’ensemble du chaland.

Le relevage du chaland antique Arles-Rhône 3 est nécessairement une opération très complexe au regard de la concomitance des fouilles archéologiques et d’opérations subaquatiques liées au relevage de tronçons d’épave, mais aussi du fait de la dangerosité des plongées dans le Rhône et de la fragilité de cette épave vieille de près de 2 000 ans.

Faire de la place au musée départemental d'Arles Antique

Le conseil départemental des Bouches-du-Rhône et son musée départemental Arles antique présentent, dans un bâtiment contemporain, les collections archéologiques d’Arles et de son territoire, depuis le Néolithique jusqu’à la fin de l’Antiquité tardive. Le parcours offre un aperçu global et didactique de l’histoire de la ville romaine, où le prestigieux et l’ordinaire se côtoient.

Il est l’héritier d’une longue histoire, celle qui a vu, dès le XVIe siècle, Arlésiens éclairés et pouvoirs publics, curieux du passé de la ville et de son patrimoine. Sa dimension, imposée par l’importance des collections, nécessitait un espace considérable ; c’est la presqu’île du cirque romain qui fut choisie. Par ailleurs, afin de mettre en valeur les chefs-d’œuvre, l’option retenue fut celle d’une architecture novatrice et fonctionnelle.
Elle devait permettre d’assurer non seulement une muséographie cohérente et esthétique, mais aussi les autres missions du musée : conservation, restauration, et accueil des publics.

La nouvelle aile de plus de 800 m² recevra en son centre la barge Arles-Rhône 3, présentée comme si elle était à quai et visible depuis les trois sections suivantes : le port et ses activités, le commerce fluviomaritime et la navigation. Elle présentera 3 nouvelles sections : le port antique et ses métiers, le commerce et la navigation .

À partir de ce postulat, la mutation qu’entreprend aujourd’hui le musée départemental Arles antique résulte d’une réflexion collective, entreprise dès les premières esquisses avec l’équipe du musée. Cette démarche a permis de répondre aux contraintes techniques, muséographiques, historiques et paysagères du site.

Conserver le registre formel et les matériaux voulus par Henri Ciriani, utiliser les structures existantes « en attente » pour greffer l’extension, étirer la salle d’exposition vers la ville, tout en gardant le contact visuel avec l’eau du fleuve, sont les éléments essentiels d’un projet qui présentera le bateau antique de nouveau amarré au quai qu’il a perdu depuis si longtemps.

Fabien Cassar

Informations pratiques

Musée Départemental Arles Antiques
Presqu'île du cirque romain
BP205 - 13635 Cedex Arles
Tél: +33 (0)4 13 31 51 03

Musée ouvert tous les jours de 10 à 18h
FERMÉ LE MARDI et Fermeture : 1er janvier, 1er mai, 1er novembre et 25 décembre

Entrée plein tarif : 8 € ( Expos temporaires + collection permanentes )
Entrée tarif réduit : 5 €
Gratuit tous les 1er dimanche du mois

Pour aller plus loin

Trésors et Luxe dans l'antiquité

Trésors et Luxe dans l'antiquité

C’est à Arles que sera dévoilé le trésor de Berthouville, ensemble prestigieux d’argenterie romaine, restauré durant plusieurs années au sein du Getty Conservation Institute.

Séjours et weekend à Arles

Séjours et weekend à Arles

Intensité des férias, majesté des vestiges antiques traversés par le Rhône : évadez-vous le temps d'un séjour dans la cité qui a tant inspiré Van Gogh.

Le Musée départemental d’Arles Antique renoue avec ses origines romaines

Le Musée départemental d’Arles Antique renoue avec ses origines romaines

C'est dans un bâtiment contemporain, construit sur les restes du cirque romain par Henri Ciriani, que le Musée Départemental Arles antique, présente les collections archéologiques d'Arles. La visite de ce lieu incontournable s'impose pour mieux comprendre l'évolution de la ville romaine.

Agenda

Arles

Arles

Concerts, ferias, expos : ça bouge à Arles ! Toute l'année, festivals et animations ont lieu dans la cité antique, pour le plaisir du grand public.

Voir le guide Arles
Expositions

Expositions

Art, histoire ou sciences naturelles : découvrez toutes les dates des expositions en Provence.

Voir le guide Expositions
Tout l'agenda culturel

Autres articles

Chroniques des imaginaires numériques

Chroniques des imaginaires numériques

du 8 novembre au 15 décembre 2018

Pendant plus d'un mois, Chroniques, biennale des imaginaires numériques, s’installe à Aix-en-Provence et Marseille. Événement international dédié à la création contemporaine à l’ère numérique, Chroniques invite connaisseurs, curieux ou néophytes à explorer les voies de la Lévitation

Où commémorer le Centenaire de l’Armistice de 1918 ?

Où commémorer le Centenaire de l’Armistice de 1918 ?

Novembre 2018

De nombreuses manifestations sont organisés en Provence pour commémorer le Centenaire de l’Armistice de 1918.

Chagall un dialogue du noir et blanc à la couleur

Chagall un dialogue du noir et blanc à la couleur

du 1er novembre 2018 au 24 mars 2019

L'Hôtel de Caumont à Aix présente une dimension inexplorée de l’œuvre de Marc Chagall, célébré maître de la couleur par les artistes et les critiques de son temps. L’exposition, consacrée à la 2ème partie de sa carrière met en lumière son renouvellement artistique et révèle chaque étape de création de son œuvre à partir de l’année 1948 jusqu’à son décès, en 1985.

3 écomusées à visiter en Provence

3 écomusées à visiter en Provence

Mieux comprendre son territoire

Parce qu’il est important de savoir où on met les pieds quand on est en vacances et où l’on vit quand on est résident, visitez les 3 écomusées que nous avons dans les Bouches-du-Rhône.

C'est gratuit ! Les Tops du mois

C'est gratuit ! Les Tops du mois

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de spectacles, festivals gratuits à ne pas rater. Nos coups de coeur, nos incontournables et des idées de soirées originales.

Top spectacles pour Enfants

Top spectacles pour Enfants

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de spectacles ou propositions pour enfants, à passer en famille et à ne pas rater ! Nos coups de coeur, nos incontournables et des idées de sorties originales.

Le TOP des Tops

Le TOP des Tops

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de petits concerts, de pièces de théâtre, de fêtes traditionnelles, de spectacles de danse ou pour enfants et de petites expos à ne pas rater. Nos coups de coeur, nos incontournables, nos pépites et des idées de soirées originales.

Top des petites Expos

Top des petites Expos

NOVEMBRE 2018

Découvrez en avril notre sélection de petites expos à ne pas rater. Nos coups de cœur, nos incontournables, nos pépites, de petites surfaces ou des lieux insolites.

Top des spectacles de Danse

Top des spectacles de Danse

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de spectacles de danse à ne pas rater. Nos coups de coeur, nos incontournables et des idées de soirées originales.

Top des pièces de Théâtre

Top des pièces de Théâtre

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de pièces de théâtre, de spectacles dans des lieux insolites à ne pas rater. Nos coups de coeur, nos incontournables et des idées de soirées originales.

Top des petits Concerts

Top des petits Concerts

NOVEMBRE 2018

Découvrez chaque mois notre sélection de petits concerts à ne pas rater. Pas de têtes d'affiches, ni de festivals (sauf les soirées gratuites) mais nos coups de cœur, nos incontournables, nos artistes émergents préférés et des idées de soirée originales.

Jazz sur la Ville rythme notre automne

Jazz sur la Ville rythme notre automne

5 novembre au 2 décembre 2018

Jazz sur la Ville cette année représente 80 événements dont une partie en entrée libre et fêtera les 100 ans du jazz.